家兔 (Oryctolagus cuniculus)

一、  並非嚙齒類實驗動物

        家兔並非嚙齒動物,由演化的證據顯示,兔形目之動物之所以與嚙齒目動物之外型與內部構造皆很相似,乃趨同演化 (convergence) 的結果。飼育於動物中心之實驗用兔,大多應用於生產研究所需之特定抗體(antibody),換言之,它們為最常見之生物性製品生產者。家兔是本節所簡介之物種中最大型的動物。可能是因為它們的大耳朵,具有明顯的動、靜脈,故易採大量血液也易經耳靜脈投藥,故成為實驗動物。請切記在保定兔子時,勿抓它們的耳朵,它們除聽覺靈敏外,耳朵對痛覺也非常敏感,這種捉拿方式常引起家兔因疼痛而不停亂踢懸空的後肢,常因此造成它們腰椎斷裂,導致後半身癱瘓。

二、  一些解剖特徵

        如同天竺鼠,家兔也為草食性動物,故它們的消化道與體長之比例,皆遠較上述其它3種雜食性動物為大,尤其盲腸更是碩大。一般之哺乳動物食道僅具2層平滑肌,而家兔之食道具3層肌肉。家兔之心臟,因脂肪與結締組織含量少,使其成為最早被發現心臟節律點之動物;其心臟房室間之瓣膜為左2右2,這也不同於其他常見之哺乳動物。

三、  誘導性排卵

        上述之5種嚙齒動物則與人類相同,屬於自發性排卵動物 (spontaneous ovulator),自發性排卵之雌性動物,除非懷孕,在性成熟到停經 (menopause) 期間,卵巢呈自發的週期性變化。 家兔與貓、貂等相同,為誘導性排卵動物 (induced ovulator),雌兔之排卵,依賴交媾時雄兔陰莖對陰道所產生的神經刺激,在生理學上稱之為神經內分泌反射 (neuroendocrine reflex),故無動情週期 (estrous cycle) (表1)。

表1. 天竺鼠與家兔之一些生長與生殖性狀。 (可點表放大)
天竺鼠與家兔之生長與生殖性狀表

四、  用被毛築巢

        兔常用其細軟之被毛作為築巢之材料,尤其在分娩前,自行拔毛築巢的行為更加明顯。 其新生仔無毛,出生後之前10天,完全依賴母奶,而兔之哺育行為異於其他常見動物,其每天僅花費非常短的時間哺乳,且每次哺乳僅少於10分鐘。兔與貓相似,常在理毛時,食入過量之毛髮,進而造成食慾不振,有時甚至在胃部出現如乒乓球大小般之毛球,嚴重者可造成腸道阻塞而死亡,故當動物中心同仁發現家兔之食慾不振時,常先投予油脂,期能幫助它在消化道中之毛髮能順利排出。

五、  泌尿之特徵

        家兔很能「忍尿」,小便的頻率很低,但每次排出的量很大 (30-35 mL/天),故在進行兔的試驗前,應作萬一在試驗進行當中泌尿的預防措施。家兔的尿液中含大量MgPO4、CaCO3等鹽類之沉澱,這尿垢沾著在飼育籠,常無法洗淨。此外,家兔之尿液有時會出現血球,進而造成其尿液呈現深褐色。若並非持續出現潛血尿液,僅偶爾出現,仍屬正常之家兔。

六、  常見之腳部傷口

        一般為使所飼養之家兔容易保持清潔,多用底網式金屬飼育籠,其趾甲少有與地面磨擦的機會,故趾甲過長成為飼育家兔時常見的問題,趾甲過長可能插入皮肉或趾甲折斷,故動物中心,每3-4週皆例行替所飼育之家兔修剪趾甲。另一常見之腳部外傷也是因為使用底網式金屬飼育籠,即腳底遭金屬飼育籠尖銳處刮傷,若同仁及同學發現兔有腳部之外傷,應立即通知動物中心獸醫組。