天竺鼠 (Cavia porcellus)

一、  為新世界之物種

        天竺鼠英文稱為「guinea pig」,但並非產於「新幾內亞」的「豬」,也非產於天竺 (印度),而是來自南美洲。其酷似沒有大耳朵的兔子,胖胖似「小豬」的身材、無尾、雌鼠與雄鼠皆僅具一對位於鼠蹊部之明顯乳頭。

二、  溫和之社群動物

        天竺鼠生活於草原,為草食性之社群動物,若將它們群飼在夠大的空間 (例如直接飼養在飼育室地面),則可見它們之社群關係。雖與小鼠相似,由一α-雄鼠帶領著族群其他成員一起作息,常可見年紀輕的跟著年紀大的成鼠一起移動,而α-雄鼠則緊跟著發情雌鼠 (estrous female)。它們之侵略性肢體語言非常溫和,不會打架至見血,所謂的「打架」為相互「咬耳」,故 天竺鼠之耳朵邊緣常有小缺口,而呈不規則之鋸齒狀。

        在野外,天竺鼠遇到掠食者時,以突然完全靜止不動為求生之基本方法,期掠食者沒有發現它們。這突然的靜止的行為可維持數秒至20分鐘,特稱為freeze (scatter) reaction。故其雖有膽囊,仍為非常膽小的動物。

三、  挑食

        天竺鼠非常挑食,在飼育時應特別注意供應它們的飼料,它們在出生後,若習慣一種食物後,則不再食用其它的食物,故不可輕易更換它們所吃飼料之廠牌。它們喜歡玩水,但不會保持食槽的清潔,一旦將飼料弄濕搞髒,則拒絕再攝取。

四、  臼齒也為開放性齒根

        天竺鼠之臼齒也會持續生長,故若發生臼齒咬合不正,將影響進食而長不大,常可見這種年輕天竺鼠下顎被毛,因不斷流口水而隨時濕濕的。

五、  Vit C 為必要維生素

        天竺鼠與人類相同,必須由體外攝取維生素C (Vit C),它們一旦缺乏Vit C,馬上出現臨床症狀。目前國內所使用之天竺鼠飼料皆來自美國,因Vit C易自行衰解,故天竺鼠飼料即使在正常保存下,有效期限也僅3個月,為確保天竺鼠能攝取足夠的Vit C,動物中心在飼育天竺鼠時,每日皆在飲水中添加Vit C。

六、  早熟之新生仔

        天竺鼠之懷孕期長達2個月,其新生仔自出生即已長滿被毛、開眼、開耳、有牙齒、可吃固體食物、會自行活動。這與單蹄動物 (馬) 及反芻動物相似,具早熟之新生仔 (precocious young)(表1)。

表1. 天竺鼠與家兔之一些生長與生殖性狀。 (可點表放大)
天竺鼠與家兔之生長與生殖性狀表

七、  在聽覺的研究

        於天竺鼠的鼓室胞 (中耳;tympanic bullae) 非常大,內耳也非常突出,耳朵 (外耳) 會隨音源轉向 (Preyer (pinna) reflex),故在聽覺機制的研究上,天竺鼠作出重大貢獻。

八、  在免疫學上的用途

        因天竺鼠非常容易被誘導過敏 (immediate anaphylaxis),故成為探討過敏原與支氣管平滑肌收縮間關係之動物模式。